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Encuentran un muñeco de nieve en el espacio durante el vuelo más lejano de Nuevos Horizontes

Ultima Thule (MU69) - mission Nuevos Horizontes de NASA

La misión New Horizons (Nuevos Horizontes en español) es una misión espacial no tripulada de la agencia espacial estadounidense (NASA) destinada a explorar Plutón, sus satélites.

La sonda se lanzó desde Cabo Cañaveral el 19 de enero de

New Horizons viajó primero hacia Júpiter, y después Plutón

Ahora New Horizons está en el cinturón de Kuiper

Las primeras imágenes completas de 2014 MU69 muestran un mundo helado que en realidad está formado por dos partes primordiales.

Mientras todos celebraban en la Tierra el año nuevo, un explorador robótico de la nave espacial New Horizons (Nuevos Horizontes) de la NASA pasó volando por el objeto a diez millas por segundo, tomando fotos y enviándolas a casa.

El equipo de New Horizons compartió con el mundo las primeras imágenes completas de la roca espacial, oficialmente llamada 2014 MU69 y apodada por el equipo Ultima Thule.

En 2018, los investigadores habían especulado que el objeto tenía la forma de un boliche. Ahora sabemos que tienen en sus manos a un muñeco de nieve de 21 millas de altura.

Ultima Thule (MU69) - La mejor imagen hasta el momento.
FUENTE: nasa.gov - Ultima Thule (MU69) - La mejor imagen hasta el momento.

“Hace apenas un día y medio, apenas 36 horas, New Horizons se derrumbó sobre Ultima Thule en un éxito técnico que nunca se había intentado antes en el vuelo espacial…”

El investigador principal de New Horizons, Alan Stern

Las últimas imágenes de MU69 revelan que en realidad están formadas por dos masas aproximadamente esféricas de roca y hielo, aparentemente soldadas entre sí en una suave colisión y piruetas en el espacio cada 15 horas aproximadamente. Las imágenes también muestran que los dos lóbulos de MU69 miden 12 y nueve millas de ancho y son de color marrón moteado.

“Esto es como la tierra para macetas … es un objeto muy oscuro”

“Pero muestra una variación significativa del [brillo], un factor de dos, en toda su superficie” dijo Cathy Olkin, investigadora del proyecto del equipo New Horizons del Southwest Research Institute, durante una conferencia de prensa.

Nave Nuevos Horizontes
FUENTE: nasa.gov

Los tonos rojizos del objeto son consistentes con otros cuerpos primitivos en el sistema solar. Se cree que el color proviene de compuestos de carbono llamados tholins, un schmutz rojizo que se forma a medida que los rayos del sol y el metano son golpeados por partículas de alta energía provenientes del sol. Durante un sobrevuelo de 2015, New Horizons vio matices similares en Plutón y su luna más grande Caronte, cuyo polo norte es apodado como Mordor Macula, está cubierto con lo que parecen manchas de sangre. (Ve las imágenes detrás de las escenas de la misión completa de New Horizons.)

Trayectoria de Nuevos Horizontes
FUENTE: nasa.gov

Las nuevas imágenes de MU69 aún no revelan muchas características de la superficie, ya que el ángulo del sol durante el sobrevuelo no permitió que la nave viera muchas sombras. Pero a una resolución de 150 yardas por píxel, los científicos pueden distinguir pequeñas variaciones en la textura de la superficie del MU69, incluidos picos y valles que se extienden a más de una milla de altura. Los puntos redondeados más brillantes dan lugar a rayas o crestas más oscuras. Las ondulaciones en la parte superior del lóbulo más pequeño de MU69 pueden delinear los límites de una meseta.

El Cinturon de Kuiper
FUENTE: nasa.gov - El Cinturon de Kuiper

Y si MU69 es un muñeco de nieve, parece estar usando algún tipo de collar.

La región donde se encuentran los dos lóbulos es de color más claro y más reflectante que la mayoría de MU69. Es posible que la diferencia se deba a muchas partículas diminutas que se acumulan a lo largo del barranco circular, o podría deberse a que el “cuello” es químicamente diferente de la roca circundante.

Las formas casi esféricas de los dos lóbulos y la falta de cráteres dan alguna pista de cómo se formó el MU69. Dentro de unos pocos cientos de miles de años de la formación del sistema solar, innumerables piedrecitas se arremolinaron juntas, acrecentándose a medida que avanzaban. Finalmente, solo quedaron los dos lóbulos como cuerpos separados que se orbitaban entre sí. A medida que los dos lóbulos seguían perdiendo flotsam y jetsam, se acercaron poco a poco para conservar el impulso de su baile. Luego, a un simple paso, los dos objetos se besaron, formando una unión que ha durado unos 4.500 millones de años.

Trayectoria de Nuevos Horizontes (Vista aérea)
FUENTE: nasa.gov

“Estos son los únicos bloques de construcción básicos que quedan en el patio trasero del sistema solar … que todo lo demás en lo que vivimos, o vemos a través de nuestros telescopios, o la visita a nuestra nave espacial se formaron a partir de”, el miembro del equipo de New Horizons Jeffrey Moore, un Un científico del Centro de Investigación Ames de la NASA dijo durante la sesión informativa. “Creo que deberíamos pensar en New Horizons como una máquina del tiempo que está configurada en tiempo cero”.

Por ahora, sin embargo, New Horizons ha transmitido menos del uno por ciento de los datos almacenados desde el sobrevuelo, y la nave espacial tardará 20 meses en completar la transferencia.

“Todo lo que vamos a decirles”, dijo Stern en la sesión informativa de hoy, “es solo la punta del iceberg”.

David tiene 10 años trabajando en ciencia e ingeniería, David encanta todas las cosas de la tecnología y ciencia, también el admite que es un geek o como decimos aquí un Anorak, y pasé demasiado tiempo estudiando el mundo politico o jugando video juegos...